La découverte du métal

L’apparition des premiers objets métalliques remonte environ au VIIIème millénaire avant J.C.; il s’agit d’éléments de parure obtenus par martelage àfroid de pépites d’or ou de cuivre natif. Plus que leurs propriétés physiques, c’est plutôt leur aspect brillant qui a du susciter l’intérêt.

Une véritable métallurgie

Dans un minerai, le métal est présent sous forme d’oxydes ou de sels (sulfate, chlorure, carbonate…)
Réduire le minerai, c’est en extraire le métal par une véritable transformation chimique.On fait bruler un mélange de charbon et de minerai auquel on a ajouté un fondant, par exemple des cendres de fougères pour abaisser le point de fusion ; en brulant, le carbone va « priver » le minerai de son oxygène et le transformer en métal.

Les alliages

Vers-3000, les hommes apprennent à maitriser le mélange des métaux En alliant le cuivre à l’étain, ils produisent le bronze dont les propriétés sont plus intéressantes. Les premiers objets de bronze sont importés en Picardie vers -1800. La découverte de lingots ou de dépôts d’objets destinés à la refonte montre qu’une métallurgie de transformation s’installe dans notre région. L’approvisionnement en cuivre et en étain induisant de véritables circuits commerciaux avec l’Angleterre.
Vers le VIème millénaire, le travail du métal est facilité par la chauffe. Les premiers objets coulés et moulés apparaissent vers le Vème millénaire. Le plus ancien objet de métal dans la région est une petite perle de cuivre découverte lors des fouilles de l’allée couverte de La Chaussée-Tirancourt.

Les propriétés des métaux

  • L’acier sert à fabriquer les ressorts parce qu’il est élastique.
  • Les casseroles étaient en cuivre car c’est un bon conducteur de chaleur.
  • On ne peut pas faire un clou en plomb parce qu’il est trop mou.
  • Les plus beaux bijoux sont en or, métal brillant et inaltérable.
  • Le tungstène sert a fabriquer des filaments d’ampoule électrique car il fond à très haute température.
  • Le laiton, alliage de cuivre et de zinc, est utilisé pour les fils électriques car il est très bon conducteur d’électricité.
  • L’acier qui sert à faire les bistouris des chirurgiens ne rouille pas : il est inoxydable.
  • L’aviation utilise beaucoup l’aluminium parce que ce métal est peu dense.
  • L’or et l’aluminium permettent de faire des feuilles beaucoup plus fines que le plomb : ils sont plus malléables.
  • Un camion peut rouler sur une plaque d’égout de fonte sans l’abîmer mais un coup de marteau va briser cette plaque. La fonte est dure mais fragile.
  • Les premiers métallurgistes ont choisi certains métaux pour leurs propriétés intéressantes brillance, dureté, élasticité, possibilité de recyclage mais ils ont été confrontés à certaines difficultés approvisionnement, technologie plus complexe, corrosion.
  • Par exemple, à l’époque gauloise, la plupart des bijoux restent en bronze ou en or brillant et ne s’altérant pas facilement, mais le fer-acier est utilisé pour réaliser armes et outils, à la fois plus dur et plus résistant aux chocs et également plus économique car plus facile d’approvisionnement.
  • Les métaux ne sont pas utilisés pour les récipients de conservation car ils réagissent et se transforment au contact des aliments, notamment le sel, les boissons. Par exemple les amphores restent en terre cuite, mais le bronze servira à fabriquer des chaudrons, des passoires et d’autres ustensiles de cuisine.

Le fer

Le fer est le minerai le plus répandu mais son traitement nécessite des températures plus élevées.Dans les bas fourneaux la température atteinte n’est pas suffisante pour faire fondre le fer mais elle permet d’obtenir une « loupe » de métal pâteux quele forgeron va affiner en la martelant Les Gaulois vont se révéler d’excellents artisans du fer : en mélangeant des lames de fer plus ou moins riches en carbone, ils forgeront des épées dont les qualités n’ont rien à envier à celles d’un sabre de samouraï.

Référence documentaire

Il était deux fois le métal,les premiers forgerons,Pour voir Productions, 1996

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